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沢、米を食う!なでしこ20日決勝T1回戦

日本対ナイジエリア戦、前半、沢(左)は相手と競り合う(撮影・鹿野芳博)

 なでしこジャパンのFW沢穂希(25=日テレ)が、2つの恩返しを心に誓った。サッカー女子代表は20日(日本時間21日午前0時)、決勝トーナメント1回戦で米国と対戦。沢は故障で離脱していた3カ月間を支えてくれた人たち、01年からプロリーグで3年間プレーした米国に、勝って成長した姿を見せつける。相手は国際サッカー連盟(FIFA)ランク2位、昨年のW杯3位の強豪だが、最近は3戦3分け。勝てば4強入り、メダルが見える。

 この試合を誰よりも待っていた。17日夜に組み合わせが決まり、ターゲットが定まった。一夜明けた18日、約40分の非公開練習後に沢は言った。「ずっと五輪で米国とやりたいと思っていた。うれしい。ひざをけがして3カ月だめだったし、アジア予選でも100%じゃなかった。チームや周りの人みんなに迷惑をかけたので、ここで恩返しをしたい」。

 6月6日、米ケンタッキー州での親善試合は1−1のドロー。故障中の沢は不在だった。その場にいないことが悔しかった。米国とは通算3分け12敗、7得点49失点。アトランタ金、シドニー銀の強豪国だが、上田監督の就任後は2分け。00年12月にゴールを奪ったことのある相手は、沢にとっては特別な国でもある。

 01年に開幕した米女子プロリーグ(WUSA)のアトランタ・ビートに入団。活動休止になり、今季日テレに復帰するまでプレーした。ほとんどの選手を知っている。元チームメートもいる。世界をさらに知るきっかけとなった女子サッカー大国。結婚を考える恋人も在住する。やる気が高まるのも当然だった。

 代表通算48ゴールは、長峯かおりと並んで歴代1位タイ。1次リーグ2試合は、チーム最多の合計7本のシュートを放ったがゴールに嫌われた。それもすべて、米国戦でのメモリアル弾で帳消しになる。共闘していた男子代表は敗退が決まったが「自分たちが男子の分まで頑張ろうと思います」と誓った。

 代表キャップ263、通算ゴール153の米国FWハムが今年6月「注目選手はサワ。判断が早く中盤でしっかり試合をつくる。数年前にプロリーグのオールスターで一緒にプレーして、すごいと思った」と警戒した。その国民的スターとぶつかり合う。日本女子サッカーの歴史を変える時が来た。【佐々木一郎】

[2004/8/20/09:21 紙面から]

写真=日本対ナイジエリア戦、前半、沢(左)は相手と競り合う(撮影・鹿野芳博)



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